Dinosauriërs broedden hun eieren uit

Een uniek fossiel heeft de onderzoekers er definitief van overtuigd dat een groep dinosauriërs zijn eieren niet achterliet, maar ze net als vogels uitbroedde.

Een uniek fossiel heeft de onderzoekers er definitief van overtuigd dat een groep dinosauriërs zijn eieren niet achterliet, maar ze net als vogels uitbroedde.

Zhao Chuang

Een internationaal onderzoeksteam heeft een van de meest heikele kwesties omtrent dinosauriërs uit de wereld geholpen. Het was onduidelijk of dinosauriërs zorgden voor de eieren die ze legden, of dat ze ze achterlieten.

Nu is definitief bewezen dat in elk geval bepaalde soorten net als vogels hun eieren uitbroedden. Het bewijs is een fossiel van een dinosaurus uit China. Het dier stierf terwijl het op 24 eieren lag, die zo goed bewaard zijn dat ze nog steeds botten van ontwikkelde embryo’s bevatten.

Daarom concluderen de onderzoekers dat de dinosaurus niet stierf toen ze bezig was de eieren te leggen, maar toen ze ze uitbroedde.

Het skelet van een 70 miljoen jaar oude oviraptor ligt op 24 eieren met ontwikkelde embryo’s. Het lijkt er dus op dat het dier stierf tijdens het broeden.

© Shundong Bi/Indiana University of Pennsylvania

De ontdekking is gedaan door onderzoekers van de Indiana University of Pennsylvania in de VS en de Chinese Academy of Sciences in China.

Embryo’s zijn extra bewijs

Het fossiel, dat is gevonden in de Chinese provincie Jiangxi, is zo’n 70 miljoen jaar oud. De circa 2 meter lange dinosaurus behoorde tot de oviraptors, die op hun achterpoten liepen.

Doordat de botten in de eieren goed bewaard waren, kon worden bepaald bij welke temperatuur de embryo’s zich hadden ontwikkeld.

© Zhao Chuang

Om hun theorie te bewijzen, analyseerden de onderzoekers het zuurstofgehalte in de embryonale botten. Er zijn meerdere varianten of isotopen van zuurstof, en de verhouding ertussen laat zien bij welke temperatuur de botten werden gevormd.

37 °C – bij die temperatuur broedden de dino’s hun eieren uit, blijkt uit analyses van het zuurstofgehalte in de embryonale botten.

Het bleek dat de embryo’s zich hadden ontwikkeld bij 36 tot 38 °C. Ter vergelijking: vogels van nu hebben een lichaamstemperatuur tussen de 38 en 42 °C.

Aangezien voor eierdief

Er zijn al eerder oviraptorfossielen gevonden in de buurt van eieren, maar het was nooit zeker of de oviraptors hun eieren uitbroedden of ze alleen bewaakten, zoals bijvoorbeeld krokodillen doen.

Toen er voor het eerst zo’n vondst werd gedaan, dachten de onderzoekers dat het ging om een dinosaurus die bezig was eieren te stelen. Daarom noemden ze de dinosaurus ‘oviraptor’, eierdief.