Robotinsecten maken windmolens goedkoper in gebruik

Windmolens zijn duur in gebruik, omdat het onderhoud mensenwerk is. Een nieuwe op afstand bestuurbare robot, geïnspireerd op insecten, kan de kosten een stuk verlagen.

Windmolens zijn duur in gebruik, omdat het onderhoud mensenwerk is. Een nieuwe op afstand bestuurbare robot, geïnspireerd op insecten, kan de kosten een stuk verlagen.

BladeBUG

Windenergie is een van de snelst groeiende vormen van energie, en windmolens worden steeds beter en goedkoper. Het probleem is alleen dat het onderhoud door mensen moet worden gedaan, en dat is duur en gevaarlijk.

Daarom ontwikkelde een Brits bedrijf het robotje BladeBUG, dat is geïnspireerd op een insect. De robot heeft zes flexibele poten met zuignappen, waarmee hij over de lange bladen van de windturbines loopt om te zien of alles in orde is.

De meeste nieuwe windmolens worden op zee geplaatst, waar het weer veel van ze vergt.

Weer en wind vreten aan de molens

De harde wind blaast namelijk continu regen en stof tegen de bladen aan, waardoor de buitenste 20 procent van de rand erodeert en oneffen wordt. Het kleinste foutje in het oppervlak kan al leiden tot ongewenste turbulentie als de bladen ronddraaien. Dat maakt ze minder aerodynamisch, wat de effectiviteit verlaagt en de kans op structurele defecten vergroot.

De bladen van windmolens worden daarom regelmatig geïnspecteerd op onregelmatigheden en zwakke plekken. Gewoonlijk wordt dit gedaan door een monteur, die aan een touw dat vanaf de top wordt neergelaten de bladen een voor een inspecteert. Dat is uiteraard tijdrovend, duur en in het ergste geval gevaarlijk werk.

De onderhoudskosten vormen dan ook een groot deel van de totaalprijs van een windmolen. Het onderhoud aan oudere windmolens kan neerkomen op circa 3 procent van de totale aankoopprijs per jaar. Voor nieuwe windmolens is dat vaak 1,5 tot 2 procent per jaar.

Over de totale levensduur kan de prijs voor een windmolen door het onderhoud dan ook uitkomen op 50 procent boven de aankoopprijs.

Insectrobot trekt zich niets aan van het weer

Hier komt BladeBUG in beeld. De robot wordt op afstand bestuurd door een operator boven in de windmolen. Hij heeft een camera, die beelden naar de operator stuurt, en instrumenten om tests te doen en kleine reparaties uit te voeren.

Het onderhoud kan ook bij slecht weer worden uitgevoerd, als het voor monteurs te gevaarlijk is om aan een touw te hangen. De ontwikkelaars van BladeBUG denken daarom dat de robot de totale onderhoudskosten met 30 à 50 procent kan verlagen.

In december maakte het insect zijn eerste wandeling over een 50 meter lang rotorblad van een windmolen voor de kust van Schotland.