Gilles-Weber

Wetenschappers laten verlamde man weer lopen met hightech implantaten

Een man die 10 jaar lang verlamd was in zijn onderlichaam kan nu zijn benen besturen door slechts aan bewegen te denken.

In 2011 was de Nederlander Gert-Jan Oskam betrokken bij een motorongeluk. Hij liep een dwarslaesie op en raakte vanaf zijn heupen verlamd.

Maar met een geavanceerde techniek heeft een groep Zwitserse onderzoekers de 40-jarige man nu in staat gesteld zijn benen weer te gebruiken.

Dit blijkt uit een publicatie in het tijdschrift Nature.

De wetenschappers beschrijven hoe Oskam weer mobiel is geworden met behulp van implantaten die in zijn hersenen en ruggenmerg zijn aangebracht.

Bij de operatie, uitgevoerd in juli 2021, maakten de onderzoekers twee ronde gaten aan weerszijden van zijn schedel.

Daarna brachten ze twee schijfvormige implantaten in, die Oskams hersensignalen draadloos doorgeven aan twee sensoren die zijn bevestigd aan een soort helm op zijn hoofd.

Van daaruit worden de signalen naar een kunstmatige intelligentie op een computer gestuurd, die ze via een ander implantaat in het ruggenmerg vertaalt in instructies om de been- en voetspieren te bewegen.

Het apparaat stelt Oskam dus in staat zijn benen te besturen door er alleen maar aan te denken ze te bewegen, en hij kan nu staan, lopen en zelfs een steile helling beklimmen met behulp van een rollator.

Gert-Jan Oskam verheugt zich er vooral op om weer met zijn vrienden aan de bar te kunnen staan om een biertje te drinken. ‘Dit is een aanzienlijke verandering van mijn leven,’ zei hij op een persconferentie naar aanleiding van de publicatie van het onderzoek.

Verbetering van de natuurlijke zenuwbanen van het lichaam

Bovendien is aangetoond dat de technologie een gunstig effect heeft op de zenuwbanen die bij het ongeluk in 2011 waren beschadigd.

Daardoor kon Oskam ook met behulp van krukken lopen, zelfs zonder het hightech systeem in te schakelen. Dit komt volgens de onderzoekers waarschijnlijk doordat zijn beschadigde zenuwbanen tijdens de proefperiode door het apparaat werden gestimuleerd.

De onderzoekers vertellen over hun baanbrekende resultaten:

Video

Tijdens de operatie is een upgrade uitgevoerd van een implantaat dat Oskam al in 2017 in zijn ruggenmerg kreeg.

Na de operatie kon hij door zijn hiel iets op te tillen een elektrische impuls opwekken die de zenuwen in zijn ruggenmerg stimuleerde, waardoor hij stappen kon zetten. Dit was mogelijk doordat zijn zenuwbanen slechts gedeeltelijk waren doorgesneden en hij nog enig gevoel in zijn benen had.

Onderzoekers hebben de afgelopen jaren ook succes gehad met soortgelijke operaties bij andere verlamde patiënten, maar dit is de eerste keer dat implantaten in de hersenen met succes zijn verbonden met een implantaat in het ruggenmerg van een mens.

Het is een grote stap voorwaarts, die de bewegingen veel vloeiender en natuurlijker maakt in vergelijking met eerdere pogingen.

De onderzoekers willen de technologie uiteindelijk toegankelijk maken voor alle patiënten die er baat bij kunnen hebben.