Getty Images

Stress geeft kinderen volwassen hersenen

Heftige en stressvolle gebeurtenissen in de vroege jeugd veroorzaken verrassende veranderingen in de hersenen en het lichaam van kinderen, zo blijkt uit nieuw onderzoek.

De meeste ouders doen alles om hun kinderen tegen trauma’s te beschermen. Nu blijkt uit onderzoek dat de hersenen van kinderen die bijvoorbeeld getuige zijn geweest van een ongeluk of geweld sneller volgroeid zijn.

Onderzoekers van de Stanford University in de VS volgden 214 kinderen tussen de negen en 13 gedurende twee jaar, van wie de helft iets dergelijks had meegemaakt. Er werden hersenscans gemaakt en de kinderen stonden cellen af door middel van speekselmonsters.

In een volwassen brein dempt de prefrontale cortex (groen) de activiteit in de amygdala (paars).

© Shutterstock & Ken Ikeda Madsen

Uit de scans bleek dat het brein van kinderen met stressvolle ervaringen sneller rijpte en meer als volwassen hersenen werkte.

Dat gold vooral voor de wisselwerking tussen twee hersencentra: de prefrontale cortex en de amygdala. Bij kinderen zijn deze centra vaak tegelijk actief; bij volwassenen afzonderlijk.

Ouder brein en jonger lijf

Als een volwassene de prefrontale cortex gebruikt, wordt de activiteit in de amygdala onderdrukt, wat een rol zou spelen bij het beheersen van emoties.

Uit het onderzoek bleek ook dat dezelfde kinderen juist langer in de puberteit zaten en dat hun cellen trager verouderden. De stress leidde blijkbaar tot oudere hersenen en een jonger lichaam.

Samen laten de resultaten zien dat een trauma op vroege leeftijd de ontwikkeling van een kind sterk kan beïnvloeden.