Our website does not support Internet Explorer.

To get the best experience on our website and of our content, please use a more modern browser like Edge, Chrome, Safari or similar.

Sondes op laserstralen kunnen mysterieuze Planeet X opsporen

Een vloot van kleine sondes die over een golf van laserstralen surfen, gaat op zoek naar planeten in de uithoeken van het zonnestelsel. Dat is een idee voor een missie die een van de grootste raadsels van het heelal moet ophelderen.

Shutterstock

De zeven planeten van het zonnestelsel die we naast de aarde kennen, zijn allemaal geobserveerd en bezocht door sondes, en astronomen weten er veel van. Maar zo’n 20 keer verder van de zon dan Neptunus staat mogelijk een verborgen, negende planeet. Die kan waargenomen afwijkingen in de baan van objecten verklaren en is er mogelijk de oorzaak van dat het zonnestelsel ‘scheef’ staat.

Het idee dat Planeet 9 of Planeet X bestaat, heeft sinds 2014 veel bijval gekregen, en zelfs NASA stelt dat het waarschijnlijker is dat de planeet bestaat dan dat hij niet bestaat.

Nu heeft de Amerikaanse theoretisch natuurkundige Edward Witten een methode voorgesteld die geavanceerd en simpel tegelijk is om erachter te komen of de planeet er inderdaad is.

Honderden ruimtevaartuigen brengen randen van het zonnestelsel in kaart

Witten, die onder meer een belangrijke bijdrage leverde aan de zogeheten supersnaartheorie over het ontstaan van alles, heeft zijn nog niet door collega’s beoordeelde artikel gepubliceerd in de open database arXiv. Hij wil de randen van het zonnestelsel bestoken met kleine sondes.

Een vloot van honderden kleine ruimtevaartuigjes moet versnellen tot 0,1 procent van de lichtsnelheid met behulp van laserzeilen die vanaf de aarde worden bestraald met laserstralen.

Het idee is geïnspireerd door Breakthrough Starshot – een initiatief om een missie naar het dichtstbijzijnde buurstelsel Alfa Centauri te sturen, 4,37 lichtjaar verderop.

Kijk hier hoe lasers sondes het zonnestelsel in kunnen schieten:

Elk vaartuigje heeft een nauwkeurige klok en een radiozender aan boord en stuurt op precies vastgelegde tijdstippen een signaal naar de aarde, dat er steeds langer over zal doen om ons te bereiken naarmate de sonde verder het zonnestelsel in raast.

Op aarde worden de verzendtijdstippen gesynchroniseerd met een atoomklok en wordt gemeten wanneer de signalen aankomen. Op basis van de vertraging kunnen astronomen de afstand van elke sonde tot de aarde berekenen. Zo ontstaat er een kaart met de positie van de hele vloot.

Op weg door het binnenste van het zonnestelsel worden de sondes versneld door de zwaartekracht van de bekende planeten, waardoor er extra vertragingen optreden in de signalen. De astronomen kunnen het patroon hiervan voorspellen.

Als de vloot langs Planeet X scheert, zullen er niet-voorspelde vertragingen optreden, waaruit volgens Witten de locatie, omvang en massa van het object kunnen worden afgeleid.

Planeet X verklaart een heleboel

1 / 3
123

Buiten de baan van Neptunus gedragen de verste van de ruim 3000 zogenoemde transneptunische objecten (TNO’s) zich merkwaardig. Maar als je een onbekende planeet als factor toevoegt, is dat gedrag verklaarbaar.

© Caltech/R. Hurt (IPAC)

Planeet X kan ook een zwart gat zijn

Een van de oorzaken dat Planeet X nog niet is waargenomen, is volgens een theorie dat hij overstraald wordt door Neptunus. Als dat klopt, is de planeet pas over 1000 jaar vanaf de aarde te zien.

Onlangs formuleerden astronomen een nieuwe theorie, die stelt dat het mogelijk is dat Planeet X in werkelijkheid een zogeheten ‘oorspronkelijk zwart gat’ is – een hypothetisch overblijfsel van het ontstaan van het heelal dat onder meer de afwezigheid van donkere materie kan verklaren.

Witten geeft toe dat er geen garantie is dat zijn missie planeet X zal opsporen. Maar als het lukt, heeft het zonnestelsel niet alleen een negende planeet, maar weten we ook een stuk meer over de werking ervan.

Lees ook:

Zonnestelsel

De jacht op Planeet X is geopend, en jij bent uitgenodigd

0 minuten
Neptune_solar system theme
Zonnestelsel

Neptunus: winderige ijsreus

3 minuten
Planeet 10
Zonnestelsel

Nieuwe bewijzen: Zonnestelsel heeft 10 planeten

1 minuut

Log in

Ongeldig e-mailadres
Wachtwoord vereist
Toon Verberg

Al abonnee? Heb je al een abonnement op ons tijdschrift? Klik hier

Nieuwe gebruiker? Krijg nu toegang!

Reset wachtwoord

Geef je mailadres op, dan krijg je een e-mail met aanwijzingen voor het resetten van je wachtwoord.
Ongeldig e-mailadres

Voer je wachtwoord in

We hebben een mail met een wachtwoord gestuurd naar

Nieuw wachtwoord

Enter a password with at least 6 characters.

Wachtwoord vereist
Toon Verberg