Varkens redden mensenlongen

Bij een proef hebben wetenschappers met behulp van een varkenskop de kwaliteit van donorlongen verbeterd. Dankzij deze methode kunnen veel meer mensen op de wachtlijst nieuwe longen krijgen.

Bij een proef hebben wetenschappers met behulp van een varkenskop de kwaliteit van donorlongen verbeterd. Dankzij deze methode kunnen veel meer mensen op de wachtlijst nieuwe longen krijgen.

Vunjak-Nokakovic/Columbia Enigeering

Wereldwijd staan talloze mensen op de wachtlijst voor orgaandonatie, want de vraag is groter dan het aanbod. Daar komt nog eens bij dat veel donororganen in slechte staat zijn en artsen ze daardoor niet kunnen gebruiken.

Longen zijn uiterst kwetsbare organen. Als een long bij een donor wordt verwijderd, moeten artsen hem binnen een paar uur transplanteren, want buiten het lichaam blijft hij niet lang goed.

Maar nu hebben wetenschappers van de Columbia University in de VS een methode ontwikkeld waarbij longen langer ‘vers’ blijven. Het idee is simpel: een levend varken houdt de longen in leven.

© Shutterstock & Lotte Fredslund

Donorlongen lenen varkenslichaam

Een donorlong blijft langer goed en repareert zichzelf als hij op de bloedsomloop van een verdoofd varken aangesloten wordt.

Varken houdt bloedtoevoer in stand

Via slangen naar aderen in de hals van het varken stroomt zuiver bloed vol voedingsstoffen door de longen.

Respirator voorziet longen van zuurstof

Dankzij een respirator krijgen de longen zuurstof, al bevinden ze zich buiten het lichaam.

Dode plekken komen tot leven

Na 24 uur zijn dode, witte plekken op de longen rood geworden en kunnen ze weer zuurstof opnemen.

De wetenschappers deden een proef met vijf longen die afgewezen waren omdat grote delen ervan geen zuurstof meer konden opnemen. De aderen werden verbonden met de halsslagader van een verdoofd varken, dat zo voor de bloedtoevoer zorgde.

Donorlongen zijn er vaak te slecht aan toe om getransplanteerd te kunnen worden. Maar ze zijn te redden door ze een dag aan een varkenskop te koppelen.

© Vunjak-Novakovic/Columbia Engineering

Aan het bloed van het varken werden onderweg stoffen toegevoegd die de afweer remmen om een reactie van het longweefsel te voorkomen. Een respirator voorzag de longen van zuurstof.

Perfect in één etmaal

Na 24 uur waren de organen als nieuw. De witte gebieden, die eerder geen zuurstof opnamen, hadden een gezonde rode kleur gekregen, en de structuur van het weefsel en de zuurstofopname waren goed genoeg om de longen te kunnen transplanteren.

De verandering is duidelijk zichtbaar in de longen: links aan het begin van de behandeling, midden na 12 uur en rechts na 24 uur.

© Vunjak-Novakovic/Columbia Engineering

Maar voordat dat kan gebeuren, moeten aanvullende proeven aantonen dat er geen schadelijke stoffen van het varken naar de longen stromen. Als alles goed verloopt en de methode goedgekeurd wordt, zal het aantal bruikbare longen flink toenemen.

Vandaag de dag is slechts 28 procent van de donorlongen in de VS geschikt voor transplantatie. De onderzoekers hopen dat te kunnen verdrievoudigen.