Hoe oud kan een atoom worden?

1 september 2009

Er is voor de leeftijd van atomen geen bovengrens bekend, met uitzondering van de radioactieve elementen waarbij atomen met een onstabiele kern vervallen tot een nieuw atoom. De meeste onderzoekers menen dat stabiele atomen het eeuwige leven hebben, omdat ze nooit vervallen. Er zijn echter geleerden die menen dat protonen, die met neutronen een atoomkern vormen, uiteen kunnen vallen door een soort van radioactief verval. Het verval van protonen zou zichtbaar worden door in water op te lichten, maar tot nu toe is dit nooit waargenomen in de observatoria die daartoe zijn ontwikkeld. Mochten protonen al kunnen vervallen, dan is hun halveringstijd volgens de berekeningen beduidend langer dan de leeftijd van het heelal. Het zou dus geen alledaags verschijnsel zijn als een atoom aan zijn einde komt. De eerste atoomkernen werden luttele seconden na het ontstaan van het heelal 13,7 miljard jaar terug gevormd; de oudste atomen zijn dus bijna even oud als het heelal zelf. Er werden vlak na de oerknal echter alleen waterstof- en heliumatomen gevormd. Alle zwaardere elementen ontstonden later in de kern van de sterrren.

Bekijk ook ...

ONTVANG DE NIEUWSBRIEF VAN WETENSCHAP IN BEELD

Je ontvangt je gratis special, Onze extreme hersenen, als download zodra je je hebt aangemeld voor onze nieuwsbrief.

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: