Zwerm van superaardplaneten

45 nieuwe planeten die op de aarde lijken geïdentificeerd in de Melkweg

1 september 2009

Astronomen van ESO’s La Silla-observatorium in Chili hebben een trio van de zogeheten superaardes ontdekt. De ster waar zij omheen draaien lijkt op onze zon en staat op 42 lichtjaren van ons vandaan, vlak bij de zuidelijke sterrenbeelden Schilder en Goudvis. De drie planeten zijn vier tot negen keer zo zwaar als onze aarde en draaien in 4-20 dagen om hun ster heen. Ze werden na vijf jaar van observaties ontdekt doordat de zwaartekracht van de ster ze iets laat wiebelen. Het gaat hier om minieme bewegingen van slechts een paar meter per seconde, maar ze werden toch ontdekt met het extreem gevoelige HARPS-instrument van de 3,6 meter grote telescoop van La Silla. Het trio is slechts het topje van de ijsberg van nieuwe, kleine exoplaneten: rotsplaneten zoals de aarde of ijsplaneten zoals Neptunus. Dankzij HARPS hebben de astronomen 45 planeten ontdekt die tot 30 keer zo licht zijn als de aarde en in maximaal 50 dagen om hun ster heen draaien. Het merendeel van de 270 exoplaneten die tot op heden zijn ontdekt zijn gasreuzen, maar de onderzoeksgroep heeft het vermoeden dat er toch drie keer zo vaak ’superaardes’ als gasreuzen in de Melkweg voorkomen. De astronomen hopen nu een op de aarde lijkende planeet te vinden terwijl die zijn ster passeert in een rechte lijn vanaf de aarde gezien. Bij een dergelijke stand zal het licht van de ster gedempt worden. Als het lukt om dit verschijnsel te observeren, zullen ze belangrijke gegevens over de planeet vergaren, zoals de doorsnede, dichtheid, structuur en atmosfeerchemie.

Bekijk ook ...

ONTVANG DE NIEUWSBRIEF VAN WETENSCHAP IN BEELD

Je ontvangt je gratis special, Onze extreme hersenen, als download zodra je je hebt aangemeld voor onze nieuwsbrief.

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: