Waar blijven meteorieten?

Als een meteoriet op de aarde inslaat, ontstaat er een grote krater – maar waar blijft de meteoriet zelf?

1 september 2009

Een meteoorkrater ziet er altijd leeg uit. Maar het lijdt geen twijfel dat er enorme stenen nodig zijn geweest om de grote kraters te maken, dus je kunt je afvragen waar de meteoriet zelf is gebleven. De verklaring hangt sterk samen met de grootte van de meteoriet en de energie die ontstaat tijdens de botsing met de aarde. Als de meteoriet niet zo groot is en uit stevig materiaal bestaat, zoals ijzer of steen, overleeft hij de inslag vaak. In de loop der jaren zijn er duizenden van dit soort stenen verzameld, waarvan er vele in musea te bezichtigen zijn. In een enkel geval wordt de aarde door grotere meteorieten geraakt met een massa van enkele tonnen. De inslag is uiteraard hevig; meestal barst de meteoriet in stukken uiteen, of hij verdampt zelfs. Echt grote meteorieten zijn een uitzondering. De aarde wordt maar eens in de duizenden jaren geraakt door een flinke joekel, zoals 50.000 jaar geleden in Arizona. Daar sloeg meteoriet van 50 meter doorsnee in met een massa van rond de 300.000 ton en een snelheid van meer dan 40.000 km per uur. Bij de inslag kwam er een hoeveelheid energie vrij die overeenkomt met 2,5 miljoen ton TNT, of 150 keer de Hiroshima-bom. Er ontstond een krater met een diameter van zeker een kilometer. In 1928 berekende de astronoom F. R. Moulton dat de inslagenergie zo groot was geweest, dat de meteoriet geheel verdampt was. Nu blijkt dat Moulton daar in grote lijnen gelijk in had. De nieuwste computersimulaties wijzen uit dat de meteoriet bijna was gesmolten voordat hij het oppervlak bereikte, en dat hij daarna als een fijne nevel van metaaldeeltjes over het landschap verspreid werd. Een paar miljard jaar geleden werd de aarde getroffen door een paar asteroïden van een kilometer doorsnee. De inslagen waren zo hevig dat de asteroïden volledig verpulverd werden. De metalen werden vermengd met de onderliggende lagen gesteente. Nu zijn er lucratieve mijnen op de plekken waar de asteroïden landden.

Bekijk ook ...

ONTVANG DE NIEUWSBRIEF VAN WETENSCHAP IN BEELD

Je ontvangt je gratis special, Onze extreme hersenen, als download zodra je je hebt aangemeld voor onze nieuwsbrief.

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: