Hoe groot is het zonnestelstel?

1 september 2009

Een eenduidige grens van het zonnestelsel is er niet, maar de astrofysici hanteren drie verschillende opties. De eerste grens is de afstand tot Neptunus, de buitenste planeet. Dan heeft het zonnestelsel een doorsnede van ongeveer 60 astronomische eenheden. Een astronomische eenheid (AE) is de afstand van de aarde tot de zon, bijna 150 miljoen kilometer. Een andere grens is de buitenkant van de Oortwolk, een enorme verzameling ijsklompen met een diameter van circa 100.000 AE. Het zonnestelsel zou dan een lichtjaar groot zijn. Ook kun je de heliosfeer als uitgangspunt nemen: het gebied waarin zonnewinden domineren, constante stromen elektrisch geladen deeltjes die afkomstig zijn van de zon. Ver buiten de baan van Neptunus wordt de zonnewind te zwak om weerstand te kunnen bieden aan de druk van het interstellaire magnetische veld en het ijle gas tussen de sterren. En daar ontstaat de ‘termination shock’, waar de zonnewind wordt afgeremd en afgebogen. Daarbuiten domineren niet de zonnewinden, maar gassen en het magnetisch veld. Wetenschappers gebruiken vaak deze grens om de grootte van het zonnestelsel aan te duiden. Volgens metingen van Voyager 2 in augustus 2007 ligt de termination shock op zo’n 85 AE van de zon, bijna drie keer de afstand naar Neptunus. De grens ligt niet vast; hij schommelt, waarschijnlijk onder invloed van de zonneactiviteit. Met deze definitie reikt ons zonnestelsel drie keer verder dan Neptunus en bevat het de acht planeten en de Kuipergordel, een verzameling ijsblokken vlak buiten de baan van Neptunus.

Bekijk ook ...

ONTVANG DE NIEUWSBRIEF VAN WETENSCHAP IN BEELD

Je ontvangt je gratis special, Onze extreme hersenen, als download zodra je je hebt aangemeld voor onze nieuwsbrief.

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: