New Horizons på vej mod Pluto

Pluto in zicht: ruimtesonde nadert dwergplaneet

Over een paar weken zal de sonde New Horizons op maar 12.500 kilometer afstand langs Pluto scheren. Maar hij heeft de eerste kiekjes van de dwergplaneet al geschoten en naar de nieuwsgierige astronomen op aarde gestuurd.

18 juni 2015 door Malene Breusch Hansen

Sinds de lancering in januari 2006 heeft de sonde New Horizons bijna 4,3 miljard kilometer door het zonnestelsel gereisd. Nu is hij nog maar 40 miljoen kilometer van zijn bestemming: de dwergplaneet Pluto.

De NASA-sonde zit vol apparatuur om Pluto te fotograferen, de temperatuur op de dwergplaneet te onderzoeken en de chemische samenstelling van het oppervlak en de atmosfeer te bepalen.

Maar de sonde heeft al foto's van Pluto naar de aarde gestuurd, en die zijn zo goed van kwaliteit dat er al nieuwe feiten bekend zijn over de dwergplaneet.

New Horizons ontdekt: Pluto heeft vlekken

De nieuwe foto's van Pluto zijn tussen 29 mei en 2 juni genomen en zijn de beste van de dwergplaneet tot nu toe.

Ze laten zien dat de samenstelling van het oppervlak verrassend complex is: zeer lichte en zeer donkere plekken wisselen elkaar af, met een vloeiende overgang ertussen.

Bron: NASA (klik voor een grotere weergave)

Op de foto's is onder meer een licht gebied op een van de polen van Pluto te zien. Wetenschappers vermoeden dat het om een poolkap van bevroren materiaal gaat, zoals de ijskappen op de polen van de aarde.

De overige lichte en donkere vlekken op Pluto liggen merkwaardig genoeg rond de evenaar, en hoe dat komt is nog een raadsel.

Het antwoord komt misschien begin juli, want dan is de New Horizons een stukje dichter bij Pluto. De sonde zal dan de kleurverschillen op het oppervlak nader in kaart brengen, en wellicht komen we ook achter de oorzaak.

Op 14 juli 2015 is de New Horizons met 12.500 kilometer het dichtste bij Pluto.

REIS NAAR PLUTO

? Vertrek: NASA lanceerde de sonde op 19 januari 2006.

? Nieuw inzicht: Een half jaar later mocht Pluto zich geen planeet meer noemen, maar slechts dwergplaneet, omdat hij de baan van Neptunus kruist.

? Slaapje: Kort na de lancering kwam de sonde in een sluimertoestand, waaruit hij pas in december 2014 ontwaakte.

? Aankomst: Op 14 juli 2015 scheert de New Horizons op 12.500 kilometer langs Pluto.

Bekijk ook ...

ONTVANG DE NIEUWSBRIEF VAN WETENSCHAP IN BEELD

Je ontvangt je gratis special, Onze extreme hersenen, als download zodra je je hebt aangemeld voor onze nieuwsbrief.

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: