Marsian meteroit

Is leven op meer plekken ontstaan?

Als het leven een natuurlijk gevolg is van de natuurwetten, is het vreemd dat we er elders geen tekenen van gevonden hebben. En als er intelligente wezens in de ruimte zijn, waarom horen we dan niets van hen?

19 maart 2012

Wat weten we?

Om te bepalen of leven elders ontstaan kan zijn, moeten we uitgaan van het leven op aarde. De geschiedenis van onze planeet geeft ons twee gegevens: het leven ontstond vlak nadat de aarde bewoonbaar was geworden, en heel lang waren er alleen eencellige organismen. Dat duidt erop dat het leven vrij makkelijk is ontstaan, maar dat de sprong naar meer cellen niet eenvoudig was.

Een- en meercellig leven

We moeten dus onderscheid maken tussen een- en meercellig leven. Er zijn micro-organismen – extremofielen – die leven in de meest bizarre omstandigheden. Veel extremofielen zouden het goed doen op Mars, in de atmosfeer van Venus of op de manen van Jupiter. Als ze daar zitten, vinden we ze wel bij het uitkammen van het zonnestelsel.

Hogere organismen zijn lastiger. De ervaring hier op aarde is dat dieren en planten niet tegen dezelfde extreme omstandigheden kunnen als micro-organismen. Als we hogere levensvormen willen zoeken, is het logisch dat de keuze valt op planeten met een vergelijkbaar klimaat als hier – en dus moeten we het zonnestelsel uit, op naar de vele exoplaneten in de Melkweg. Maar dat is met de huidige technologie vrijwel ondoenlijk.

Geen berichten van ruimtewezens

Tegelijk kunnen we onze oren open houden voor berichten van ruimtewezens, zoals we al 50 jaar doen, zij het dan tevergeefs. Al is 50 jaar niet veel in dit verband, we hebben hier te maken met een paradox: als er andere intelligente wezens zijn, lopen ze mogelijk miljoenen jaren voor op ons.

Ze hebben alle tijd gehad om de hele Melkweg uit te kammen en elke bewoonbare planeet te bevolken. Het zou niet moeilijk moeten zijn om sporen van ze te vinden. Dat we die niet hebben gevonden, kan erop duiden dat we toch echt alleen zijn.

Krijgen we antwoord?

Wat het leven in het zonnestelsel betreft is het slechts een kwestie van tijd voor we meer weten.

Buiten het zonnestelsel wordt het lastig. Misschien kunnen we ooit sporen vinden van leven op exoplaneten door de atmosfeer te analyseren. En natuurlijk blijft de mogelijkheid bestaan dat E.T. ineens uit zichzelf opduikt.

Bekijk ook ...

ONTVANG DE NIEUWSBRIEF VAN WETENSCHAP IN BEELD

Je ontvangt je gratis special, Onze extreme hersenen, als download zodra je je hebt aangemeld voor onze nieuwsbrief.

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: