Curiosity illustration

De Curiosity en de zoektocht naar leven op Mars

Op 6 augustus 2012 landde de tot dusver grootste robotauto op Mars. De Curiosity kamt de grote Galekrater jarenlang uit op sporen van levensvormen die de rode planeet mogelijk bevolkten toen het er nog warm en vochtig was.

27 juni 2012

Toen de Curiosity, de grootste Marswagen van NASA tot dusver, zes weken onderweg was naar Mars, was de aarde nog maar als een klein blauw vlekje te zien. Kort na de lancering zat het werk van de Atlas V-raket erop; de motor van de laatste zogeheten Centaurtrap werd uitgeschakeld.

Op dat moment raasden deze trap en de sonde met de Curiosity aan boord met 42.000 kilometer per uur van de aarde weg – op een koers die ze langs Mars zou voeren!

Er mogen geen aardse micro-organismen op Mars komen

Maar het grote doel van al het Marsonderzoek is zoeken naar leven, dus NASA wil tegen elke prijs vermijden dat micro-organismen van de aarde de planeet bereiken. Daarom mag de onsteriele rakettrap onder geen beding Mars raken, en de koers was zó gepland dat de rakettrap en de sonde beide langs de planeet zouden scheren.

Nu was het tijd om de koers van de ruimtesonde bij te stellen, zodat hij direct op Mars af zou gaan, terwijl Centaur zijn oorspronkelijke koers aan zou houden. Wel 12 man kwamen eraan te pas om de snelheid van de sonde slechts 20 kilometer per uur aan te passen en hem op koers te brengen.

De sonde met de Curiosity blijft stabiel door twee keer per minuut om zijn as te draaien, en hij heeft bovendien acht kleine stuurmotoren.

Eerst werden er in 19 minuten tijd twee motoren afgevuurd om de sonde dezelfde richting te geven als de rotatieas. Daarna werd de richting met andere stuurmotoren loodrecht op de rotatieas gebracht. En dat viel niet mee; er waren 200 kortstondige vuurstoten van elk vijf seconden voor nodig, in twee uur tijd.

Jaren van voorbereiding op de reis van de Curiosity

De koerswijziging, die op 11 januari 2012 plaatsvond, was ondanks zijn enorme complexiteit slechts een piepklein onderdeeltje van het gigantische project om de Curiosity naar Mars te krijgen.

Het project kent vele fasen voordat de Marsrover zijn zes wielen op het oppervlak in de grote Galekrater kan zetten, even ten zuiden van de evenaar. Over een periode van een aantal jaar moet de Curiosity het tot nu toe meest omvangrijke Marsonderzoek doen naar de omstandigheden die er 3 à 4 miljard jaar geleden heersten, toen de planeet nog zo nat en warm was dat er goede mogelijkheden voor leven waren.

NASA verdeelt de missie in vijf fasen, vanaf de lancering tot en met het moment dat de Curiosity op Mars rondrijdt. Daar ging dan wel een jarenlange voorbereiding aan vooraf om de reis te plannen.

Feiten

Mars Science Laboratory Missie: de Curiosity – die officieel Mars Science Laboratory heet – heeft als hoofddoel sporen van leven te vinden.

Duur: de robotwagen moet Mars na de landing minstens twee jaar verkennen.

Gewicht en afmetingen: de Curiosity weegt zo’n 900 kilo, ruim vijf keer zo veel als zijn voorlopers Spirit en Opportunity. En met zijn 3 meter is hij dubbel zo lang.

Thema

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: