Het kloppend hart van de recordlaser is een titanium-saffierkristal. Als een laserpuls het kristal raakt, komt er een kettingreactie op gang die de intensiteit van de laser versterkt.

© University of Nebraska-Lincoln

Krachtigste laser ter wereld bestrijdt kanker

In Oost-Europa wordt aan een laser gewerkt die de behandeling van kanker ingrijpend kan veranderen. De stralen van de laser hakken rechtstreeks in op bijvoorbeeld hersentumoren zonder het omliggende weefsel te beschadigen.

3 februari 2017 door Morten Kjerside Poulsen

Een kleine 10 kilometer buiten de Roemeense hoofdstad wordt aan een energieslurper van haast buitenaardse proporties gewerkt.  

Een laser van maar liefst 10 petawatt – 1000 keer de capaciteit van alle energiecentrales ter wereld – komt in 2018 in gebruik en kan een nieuw tijdperk in de kernfysica inluiden. 

De laser moet onder meer protonenstralen opwekken, en oncologen wereldwijd mogen de handen dichtknijpen.  

Straling moet gezwellen bombarderen

Protonenstralen zijn veel effectiever bij de behandeling van bijvoorbeeld hersentumoren dan röntgenstralen, die ook gezond weefsel beschadigen. 

Deze stralen worden gevormd als een hoge-energielaser op een metalen plaat valt, waarbij negatief geladen elektronen losgeslagen worden. Daardoor ontstaat een spanningsverschil dat ervoor zorgt dat de positieve protonen in pulsen op het gezwel af gaan. 

De laser moet protonenstralen opwekken, die onder meer hersentumoren kunnen aanpakken. 

Protonenstralen zijn veel nauwkeuriger dan röntgenstralen, die op dit moment bij de behandeling van kanker worden gebruikt. Daardoor beschadigen ze het omliggende weefsel niet. 

Kernafval vervalt sneller

De laser komt echter niet alleen van pas in het ziekenhuis: uit proeven is gebleken dat hij wellicht radioactieve isotopen in kernafval kan neutraliseren. 

Als de laser op goud gericht wordt, zendt het metaal gammastraling uit, waarmee radioactief materiaal omgezet kan worden.

Een voorbeeld is jodium-129, een veelvoorkomend afvalproduct van kerncentrales met een halfwaardetijd van 16 miljoen jaar.

Als de gammastraling het jodium-129 raakt, worden neutronen uit de atoomkernen geblazen en ontstaat er jodium-128, dat een halfwaardetijd van maar 25 minuten heeft. 

Bekijk ook ...

Ook gelezen

Niet gevonden wat je zocht? Zoek hier: